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Adventures in Picture Making

Photogrammetry is one of the new tools that is revolutionizing marine archaeology and enabling explorers to share their discoveries with scientists and the public alike. Seattle tekkie Kees Beemster Leverenz discusses some of the methods he and his team-mates have worked through to bring back home the image, err data. You won’t believe your eyes!

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by Kees Beemster Leverenz

The SS Thistlegorm

Marcus Newbold and I found ourselves in the cargo hold of the Thistlegorm, a World War II steamship that’s famous for being packed to the brim with antique motorcycles, trucks, and weapons. Our goal was simple: take just one photo that did justice to the sheer volume of material in the ship. The Red Sea is warm, the SS Thistlegorm rests in shallow water, and we were both equipped with rebreathers, so we had practically all day to set up the shot. 

The plan was to set up a makeshift photo studio 100 ft/30 m underwater in a rusty ship. After an afternoon of begging, we scraped together a half dozen video lights and a couple super-bright strobes from our friends that had come along with us. We arrived in the cargo hold quickly and began the methodical process of placing and adjusting lights for the best effect, careful to avoid stirring up any silt. 

I’d occasionally hear Marcus say something through his rebreather mouthpiece as he worked his way around the hold placing his lights, lighting up the two pickup trucks that dominated the space. While it’s never entirely clear what anyone is saying when they try to talk through a mouthpiece, you can usually tell if someone’s happy or sad, excited or mad. Even without turning around, I could hear from the tone of his muffled words that he was pleased with how his half of the lighting job was shaping up.

Although Marcus seemed pleased, I was having a lot of difficulty. One light in particular was causing me grief, and it was key to getting the photo we imagined. It was the most powerful off-camera light we had, and it needed to be positioned in exactly the right orientation or it wouldn’t go off. After several minutes of adjusting, I managed to wedge it in exactly the right spot. The room was lit, and it was time for Marcus to take his place in the center of the room for the picture. 

Unbeknownst to me, Marcus had adjusted his weight right before the dive, and was having trouble getting comfortable in the water. His buoyancy just wasn’t quite right. So, instead of floating motionless for the picture (like he’d done the previous few days), he started swimming laps. I took a series of photos, but none was exactly right. Every time, there was something wrong with the picture: either Marcus was too far away, or he was too close. His eyes weren’t in focus, or the lights didn’t go off. 

Amidst the controlled chaos of the photoshoot, a group of divers from another boat swam into the cargo hold to explore. We’d spent nearly an hour in one of the world’s most popular wrecks, so we couldn’t expect to spend the entire day alone. However, we weren’t planning on them making any changes to our set!

To my horror, I watched from across the room as one of the divers reached down and picked up my carefully wedged strobe: the one that needed to be in exactly the right spot to work. He turned it over in his hand curiously, unaware of what he’d just done. An instant passed, and then I heard a funny sound from the other side of the room. It was the sound of pure frustration emanating from Marcus, believing that this diver had accidentally ruined our set. While his voice was muffled by his rebreather, the emotion was crystal clear. 

I wasn’t the only diver to hear the noise, and our new friend’s curiosity immediately vanished. The diver quickly replaced the light, Marcus’ initial reaction subsided, and fortunately we only need to make a few quick adjustments to get the shot. The six video lights and three strobes we used for the final image allowed us to capture the depth and the breadth of the room, while keeping Marcus and the 40’s-era trucks well lit. That simply wouldn’t be possible with only the lights attached to the camera.  

Off-Camera Lighting

Using off-camera lights is challenging; it’s much easier to mount your lights on your camera and be done with it. However, breaking free of the standard setup makes it possible to take artistic and documentary photos that you’d otherwise never be able to take. 

There are a few major benefits to taking your lights off your camera. The most significant advantage is that off-camera lights typically reduce the distance light travels through water. With only on-camera strobes, light travels from your camera rig to the subject and then back to your camera (where it’s captured). That’s a lot of water to go through, and it significantly affects both the color and the amount of light you get. With your lights mounted closer to your subject and off your camera, the light emitted only travels about half the distance. That means richer colors and a better lit picture. 

While Marcus and I shot pictures in the hold of the Thistlegorm, we took full advantage of these benefits. The room would have appeared dark and blue even with multiple bright lights mounted to my camera. While placing lights around the cargo hold was effective, this strategy has some significant disadvantages; the setup process takes a long time, and the entire time while you’re preparing you’re subject to the environment. You could stir up silt and cause bad visibility, you can lose a light between two trucks, or you can have someone come in and accidentally steal a strobe. Whatever the case, placing lights around a scene isn’t ideal for all situations, especially when you don’t have a lot of time. 

Inside of the SS Thistlegorm shipwreck with scuba diver. Photo by Kees Beemster Leverenz.
The SS Thistlegorm. Photo by Kees Beemster Leverenz.

Al Qamar Al Saudi 

Our best opportunity to try a different method came a few days after we dove the SS Thistlegorm: Marcus, Alex Adolfi, and I had the opportunity to dive the Al Qamar Al Saudi. The Al Qamar Al Saudi is a roll on/roll off ferry with a large car deck and room for 600-700 passengers. It’s a significantly newer ship than the SS Thistlegorm, having been completed in late 1970 and sunk in 1983. The car bay is also much larger than the cargo hold of the Thistlegorm. During our briefing before the dive, the Red Sea Explorers crew (our hosts) mentioned that the car bay was particularly spectacular, running nearly the entire length of the ship… but that it was a challenge to light. 

Challenge accepted. 

Fortunately for us, there’s significantly fewer divers visiting the Al Qamar Al Saudi than the SS Thistlegorm. Unfortunately for us, that’s because it rests in about 270 ft/83 m of water. The ferry is a deep, technical dive. Even with our rebreathers, a relatively short time on the bottom could mean hours of decompression to avoid injury. 

The wreck is enormous, and even with scooters just getting inside the car bay would take a lot of time. Once we got inside, we wouldn’t have the luxury of time to scout or stage lights. The space was much larger, so we decided to try a different technique: we’d have Alex and Marcus hold the lights and illuminate the inside of the ship as we went. While using divers to hold off-camera lights isn’t quite as reliable as staging a scene, it is much faster than the methodical process of placing lights around a space. 

Both Alex and Marcus were equipped with three lights each. The first light was the same that most GUE divers carry: a good quality primary light, used only for communicating within the team. The second light was a wide-beam video light mounted underneath their rebreathers, pointed back and slightly up, placed to make the divers more visible. Without this light, their dark drysuits and black fins would have been invisible against the darkness in the background of the hold. The final light was another video light that each diver held and pointed at anything they found interesting.

Inside of the wreck of the ferry Al Qamar Al Saudi. Photo by Kees Beemster Leverenz.
The Al Qamar Al Saudi. Photo by Kees Beemster Leverenz.

Although our dive was complicated by a scooter failure, we managed to get several decent shots from inside the Al Qamar Al Saudi during the few minutes we got to spend inside, thanks to the small array of diver-mounted off-camera lights. Marcus and Alex did an excellent job of lighting up the background of the car bay while my on-camera strobes lit up the foreground. With only on-camera lights, the depth of the space would have been hidden in the shadows, and if we had decided to place lights around the space, it’s unlikely we would have gotten any photos at all! As a side benefit, lighting a scene with video lights often makes the dive itself more fun for the divers involved, since the space is lit up everywhere, not just for the camera. 

Off Camera Lighting for Poor Visibility and the PB4Y Project

While artistic photos are a lot of fun, that’s not the only application of off-camera lighting. Support divers and bright off-camera lights have been essential for our 3D photogrammetry projects here in Seattle. 3D photogrammetry uses hundreds or thousands of images and specialized software to reconstruct a complete 3D model of a target, often a wreck. Each picture doesn’t need to be beautiful, but the subject does need to be well lit, so we can apply a lot of the same techniques we used in the Red Sea to our projects at home. 

Our most recent target was the PB4Y, a four-engine bomber from World War II that crashed on a training mission into our local Lake Washington. It’s been there since 1956, disturbed only by a US Navy recovery attempt just after it sank. While the airplane is in remarkable shape and the structure is nearly completely intact, the water that surrounds it is dark, cold, and murky; far from the clear blue water of the Red Sea. 

Lighting a scene is always challenging when visibility is bad. However, proper application of off-camera lighting can reduce the effect of poor visibility on your final picture. Most of the time, poor visibility is caused by silt or other small particles suspended in the water. Backscatter occurs when light bounces off particles floating in the water back towards the source of the light, causing hundreds or thousands of tiny points of light in your picture. If the source of the light is right next to the camera, as is the case with camera-mounted lights, backscatter can significantly reduce the quality of your images. 

By using diver-mounted lights (similar to how we lit the Al Qamar Al Saudi), backscatter can be nearly eliminated. Instead of the light bouncing off the particulate matter in the water towards the camera, it bounces back towards the support divers. The bulk of the light that is captured by your camera ends up being much “cleaner.” 

We’ve managed to model a few targets successfully so far in our dark, cold, and murky lake, and a project the size of the PB4Y has only been successful thanks to skilled lighting divers who illuminated the airplane from just the right angles. For this application, we find it’s best to have one, two, or sometimes even three divers actively moving around our target, lighting the way for the photographer. 

3D photogrammetry of the PB4Y plane wreck underwater.  By Kees Beemster Leverenz
3D photogrammetry of the PB4Y. By Kees Beemster Leverenz

For this project, each of our support divers carried a pair of 33,000 lumen BigBlue video lights. Since the two lights are quite heavy underwater, we connected them with a pair of float arms and rigged them with two bolt snaps. When they’re not in use, they can be easily stowed (in the same way as a stage bottle is attached). 

While we’ve been fortunate enough to have access to a lot of powerful lights, even a primary light can be effective for the purpose of cutting down backscatter or making an artistic photo pop off the screen, if you choose your subjects correctly and you’re willing to make a few mistakes along the way.

Additional Resources:

Are you interested in learning more about underwater documentation or photogrammetry? Explore GUE’s Documentation Diver or Photogrammetry Diver courses. 


Kees Beemster Leverenz is an enthusiastic diver and GUE instructor from Seattle, Washington, who enjoys getting in the water as often as possible. He has been deeply involved with GUE Seattle since it was founded in 2011. Currently, Kees is contributing to both local and global photogrammetry projects, as well as assisting with cave and wreck exploration projects whenever possible.


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LA VITA DI UN’ISTRUTTRICE SUBACQUEA ITALIANA AI TEMPI DEL CORONA

L’Italia è stato uno dei primi paesi in Europa ad essere colpito dalla pandemia del Covid19.
Abbiamo chiesto all’istruttrice subacquea Cristina Condemi di Reggio Calabria, di condividere
la sua esperienza di subacquea in quarantena. Cosa deve fare un sub?

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di Cristina Condemi

Foto di Dario Condemi.

Tempo pessimo questo per parlare di sogni, di bellezza e di Mare? E che dire di quel regno che è la subacquea, un termine che apre un ampio range di significati per tutti coloro che la praticano? È impossibile riuscire ad allontanare la mente da questa pandemia e l’aumento del bilancio dei morti come la nostra inevitabile paura e il nostro buon senso, ci ricordano che dobbiamo stare a casa.

Tuttavia, un po’ alla volta, siamo riusciti a ritagliarci qualche ora nelle nostre ormai assurde giornate, per rintanarci ognuno nel proprio universo di passioni – che siano esse legate al mondo sommerso o alla terra sopra il livello del mare. Sognare è buon modo per affrontare questa situazione, un paradiso sicuro in un momento di così tale insicurezza. Allora proviamoci e sogniamo: è una delle poche cose che ci è ancora concessa e se lo facciamo non corriamo il rischio di sembrare superficiali o menefreghisti circa il Covid19 e tutto quello che sta succedendo.

Proviamoci allora e sognano nel miglior modo possibile e in qualunque momento, anche in questo preciso istante: io scrivendo le mie impressioni, le emozioni e i sogni di una subacquea italiana in quarantena nel suo appartamento di una città del sud Italia e voi leggendo queste mie parole. Ricordandoci sempre che le tempeste passano e allora potremo tornare a navigare, a tuffarci nel nostro Mare.

Lo Stretto di Messina è conosciuto per la Paramuricea clavata bicolore (Risso, 1826). Foto di Santi Cassisi.

Al momento in Italia, come in molti altri Paesi del mondo, le nostre giornate sono dettate da notizie di quanto il diffondersi del virus sia in crescita o in decrescita. Ore scandite dal trovare cosa fare chiusi nelle quattro mura di casa per non pensare troppo alla tragedia che il mondo intero sta attraversando. Soprattutto qui in Italia. Soprattutto al nord del Paese, l’aerea che si trova al lato opposto dello stivale rispetto a dove mi trovo io, ma che non ho mai sentito così vicina come adesso. Siamo sempre in attesa di un bollettino che arriva ogni giorno, sperando sempre che il picco sia passato e che finalmente arrivi il momento in cui lentamente usciamo da quella che alcuni definiscono una “guerra”. Ma che guerra non è, non ci sarà un armistizio. Non basterà la volontà di deporre le armi affinchè tutto questo abbia una fine. E allora riponiamo tutte le speranze nel fare ciò che ci ripete l’ormai famoso slogan sdoganato da tutti: dobbiamo stare a casa.

Fronteggiare l’attacco del Covid-19 

Le nostre vite sono state totalmente stravolte ormai dai primi di Marzo, almeno qui al sud Italia. Le aree più colpite come la Lombardia, soffrono anche da prima. All’inizio non ci credevamo fino in fondo, molti pensavano si trattasse di qualcosa che fosse poco più di una semplice influenza mentre coloro i quali davano un peso maggiore alla faccenda, erano considerate allarmisti. E allora questo virus si è mostrato presto per quello che realmente è, scatenando una pandemia e costringendo tutti – nessuno escluso – a una quarantena inaspettata. Da quel momento, valori un tempo altamente considerati come potere e bellezza, non avevano più nessun peso. Ci siamo resi conto che non esistono confini, non esistono barriere che possano bloccare questa avanzata. Il virus potrebbe colpire chiunque, e nessuna somma di denaro né nessuna dogana possono fermare questa avanzata.

E noi come vediamo il Coronavirus? Qui in Italia ci fa paura, ormai a tutti. La sanità pubblica ha subito molti tagli negli anni e ciò che più ci inquieta è il non avere la possibilità e il diritto di essere curati tutti, se dovessero aumentare i contagi. Le sale di terapia intensiva in alcune aree sono totalmente sature, medici e infermieri che si trovano in prima linea fanno turni estenuanti, manca il personale, mancano i dispositivi di protezione. Non eravamo davvero pronti per affrontare una pandemia, ma speriamo che questa impreparazione possa in qualche modo servire da lezione.

Oggigiorno scene come questa sembrano quasi innaturali. Foto di Maurizio Marzolla.

Ci sono varie teorie su come tutto sia cominciato: quelli che potremmo definire “complottisti”, pensano si tratti di un virus creato inizialmente in laboratori militari e che poi sia sfuggito al loro controllo. I più ecologisti, indignati con ciò che stiamo facendo al nostro pianeta, pensano che la Natura si stia ribellando e che cerchi una vendetta verso il genere umano come risposta per tutto lo stress e la sofferenza alla quale l’abbiamo costretta. Similmente, qualcuno sostiene che tali epidemie, prodotto dell’urbanizzazione sfrenata e globale, siano il risultato di un regime alimentare sbagliato. Questi ultimi individuano le cause del Covid-19 nel consumo di carne – in questo caso di maiale – proveniente da allevamenti intensivi. Dal loro punto di vista, dovremmo seguire uno stile di vita più salutare e smettere di pensare ad un ritorno alla “normalità”, perché è proprio quella normalità che avevamo prima che ci ha portato fin qui. E infine ci sono coloro i quali, ricordando epidemie passate con cui l’umanità si è già trovata faccia a faccia, credono che ci sia una sorta di inevitabile ciclicità. 

A prescindere da tutte le differenti opinioni sulla causa di questa pandemia, dobbiamo ammettere che una tragedia di tale portata è una triste novità per noi, qualcosa di inaspettato e mostruosamente enorme. E come tutti, anche io mi ritrovo a farci i conti, soprattutto in quanto appartenente a quella generazione che qui in Italia affronta non poche difficoltà, ma che mai ha vissuto una vera guerra, mai una vera carestia, figurarsi una pandemia mondiale. Forse è il male del nostro tempo e come tutti i mali, mi dico, prima o poi passerà. Speriamo almeno che ci stia insegnando qualcosa.

Il Belpaese

La bellezza dell’Italia e tutto ciò che contiene. Foto di
Giovanni Cotroneo.

Il nostro era quello che chiamavamo “il Belpaese”, ma che di bello adesso ha ben poco. Certo, restano pur sempre intatte le nostre magnifiche architetture, la nostra arte, la nostra storia e le nostre bellezze naturali e paesaggistiche, connesse anche con quel clima favorevole di cui godiamo. Ma che senso ha tutto questo per noi esseri umani, se non possiamo esserne fruitori? Che senso ha avere i musei ricchi di collezioni fondamentali da un punto di vista storico-culturale, se non possiamo più visitarli?

Non sto di certo pensando che sia giusta la loro riapertura in questo momento, ma penso che tutto questo patrimonio abbia come perso momentaneamente il proprio valore. In modo abbastanza romantico, immagino quadri impolverati, pitture di Caravaggio dove quella luce particolare che li connotava adesso si sia come spenta: opere d’arte “tristi” per non poter mostrare la loro bellezza a occhi in grado di saperla cogliere.

In modo abbastanza romantico, immagino quadri impolverati, pitture di Caravaggio dove quella luce particolare che li connotava adesso si sia come spenta: opere d’arte “tristi” per non poter mostrare la loro bellezza a occhi in grado di saperla cogliere.

Penso anche a uno dei pochissimi aspetti positivi di tutta questa assurda situazione: il Pianeta che sta riprendendo fiato, che si sta un po’ rimettendo in forma da quell’impatto devastante che negli ultimi decenni l’uomo ha avuto su di esso. Notizia che non può non far piacere, soprattutto a chi ama la Natura sopra e sotto il livello del mare. E anche se non è una grande consolazione visto il dramma che stiamo attraversando, speriamo almeno possa essere un punto di partenza per una seria riflessione su come cambiare il nostro ormai devastante stile di vita.

Un momento di crescita sopra e sotto la superficie. Foto di Luciano Forti.

Anche se usciremo distrutti, devastati o totalmente incolumi da questa tragedia, le nubi sotto le quali adesso viviamo, verranno prima o poi spazzate via. E quel giorno torneremo a rispolverare quei quadri, riempire i nostri sguardi di bellezze artistiche e naturali, godere di ogni raggio di sole all’aria aperta. 

Nel nostro caso, torneremo ad ammirare le meraviglie del mondo sommerso, sperando che sarà un’esperienza ancora più emozionante dopo questa brutta pausa. Per adesso quello che possiamo fare è aspettare. Non come dei patriottici soldati ubbidienti ai quali un governo ha ordinato una quarantena attraverso dei decreti, ma come dei cittadini solidali e consapevoli che l’isolamento aiuta noi e salva anche gli altri. 

La condivisione di ciò che siamo

Affrontando queste lunghe giornate in casa, abbiamo corso il rischio di farci risucchiare dal vortice di una paura psicotica o dalla tristezza di sentirci dei prigionieri impotenti. Per sfuggire a questo senso di isolamento, alcuni hanno portato avanti atti di solidarietà: dalla “spesa sospesa” lasciata pagata al supermercato per chi fatica ad arrivare a fine mese, a chi ha cucito le mascherine – che in questi giorni sono introvabili – e le ha consegnate a chi ne ha bisogno.

E poi in molti abbiamo trovato la forza di andare avanti grazie alle nostre passioni, ci siamo fatti coraggio, pensando anche che avremo avuto molto tempo libero per dedicarci a quello che non eravamo riusciti a fare durante la nostra occupata e “normale routine”. Eccoci allora a cercare di continuare a seguire i nostri intressi, senza però poter varcare la soglia di casa. Perché le cose che possiamo fare adesso al di fuori dei nostri nidi domestici sono solo quelle ritenute strettamente necessarie. Niente passeggiate, neanche se da soli. E purtroppo, giustamente, niente Mare.

Inizialmente è stato particolarmente difficile: abbiamo provato come un senso di spaesamento, di privazione di tutto ciò che conta davvero. Forse legato al fatto di non esserci ancora totalmente resi conto della portata di questa tragedia, ci siamo trovati a pensare solo a quanto fosse ingiusto non poter andare avanti con la nostra vita, non poter vedere i nostri affetti, non poter amare, baciare, abbracciare. Gesti del genere adesso sono diventati delle armi.

Un momento per riflettere e concentrarci sulle gioie nascoste della vita. Foto di Federica Siena

Ci siamo ritrovati improvvisamente soli con noi stessi, bloccati in questo universo asociale, che almeno per me è del tutto nuovo. Perché la vita è condivisione, proprio come la subacquea. Fare un’immersione che cosa vuol dire in fondo se non condividere una magia? Certo, alcune didattiche ci insegnano che avere un compagno è una maggiore sicurezza, e io su questo mi trovo molto d’accordo (anche se può non valere per qualche tipo di immersione più “estrema”). Ma non mi riferisco tanto a questo.

Quello che intendo è la necessità che sentiamo di condividere questa esperienza con gli altri, con tutte le sue emozioni e le sue avventure. Anche chi è abituato a fare immersione in solitaria, in realtà ha comunque un team di supporto e si trova sempre a raccontare le sue esperienze ad amici subacquei, facendo conferenze, scrivendo libri, articoli o post, per fare partecipi gli altri delle sue scoperte. Ad ogni modo, anche in questo caso la condivisione è una parte importantissima di quell’esperienza vissuta apparentemente in solitudine.

Per quanto mi riguarda invece, sono una a cui piace immergersi con gli altri. Ogni qualvolta mi capita di vedere qualcosa in lontananza e indicarlo, la gioia è come dimezzata se mi accorgo di essere stata l’unica ad aver fatto quell’avvistamento. Quando incontri qualcosa di magnifico sott’acqua, quella bellezza è sempre rafforzata dal fatto che i tuoi occhi hanno condiviso quel momento con quelli del tuo compagno. È la tua felicità amplificata da quella dell’altro. E in fin dei conti, questo è per me andare sott’acqua: una condivisione.

Quando incontri qualcosa di magnifico sott’acqua, quella bellezza è sempre rafforzata dal fatto che i tuoi occhi hanno condiviso quel momento con quelli del tuo compagno. È la tua felicità amplificata da quella dell’altro. E in fin dei conti, questo è per me andare sott’acqua: una condivisione

Corallo Nero. Foto di Santi Cassisi

Il potere speciale di noi subacquei

Ricordo ancora l’unica volta che scesi da sola a 42-43 metri circa. Era in programma un’immersione con altri tre subacquei sulla Secca della ‘Mpaddata, a Scilla, un paese a circa venti minuti di macchina da Reggio Calabria, la mia città natale. Non mi offendo se non l’avete mai sentita nominare. Quando vivevo in Galles (UK) e qualcuno mi chiedeva da dove venissi, erano molti quelli che non avevano la benché minima idea di dove fosse Reggio. E allora io cedevo a quell’unico modo che funzionava sempre: “l’italia è uno stivale, giusto? Io vengo da the toe of the boot”. E vi dico anche che la mia città, lo stretto di Messina e in particolar modo Scilla, sono il mio paradiso subacqueo.

Bene, nel giorno di quella immersione ci trovavamo a largo proprio di Scilla. Eravamo in gommone, stavamo navigando verso il sito di immersione e in quel momento mi capitò di pensare, come a volte accade, che quella non era giornata. Anche se non sapevo il perché, apparentemente non c’era un vero motivo. Arrivati sul punto prefissato, buttammo giù l’ancora e cominciammo a prepararci. Mentre mi vestivo e indossavo l’attrezzatura, mi accorsi di non avere il mio computer e allora a quel punto decisi che quello era per me il momento di abortire l’immersione. Sapevo che non avrei dato noia a nessuno, conoscevo i miei compagni, non mi avrebbero forzata né mi avrebbero fatto sentire alcuna pressione. Perché quello che mi hanno insegnato, che hanno pensato loro in quel momento – ne sono certa – e che ho pensato anch’io, è che un bravo subacqueo è anche quello che sa dire di no. Gli altri scesero, io rimasi in gommone con chi ci faceva da supporto barca quel giorno e tutto andò per il verso giusto.

Una volta terminata l’immersione, il gommonauta cominciò a tirare su l’ancora, ma si era incagliata. Dopo diversi minuti e diversi tentativi falliti, pensammo che qualcuno doveva scendere a disincagliarla o, meglio, avremmo potuto più saggiamente legare un gavitello alla cima per ritornare più tardi e fare qualche altro tentativo. Ma visto che io non ero scesa, non avendo azoto residuo in corpo e quella riluttanza ad immergermi era sparita, mi offrì volontaria. Indossai la mia attrezzatura ed entrai in acqua. Dopo un ultimo sguardo ai compagni in barca, scaricai il GAV, svuotai i miei polmoni e scesi lungo la cima.

Buoni compagni d’immersione e veri amici. Foto per gentile concessione di Cristina Condemi.

Arrivata sul fondo, vidi l’ancora incastrata dietro uno sperone di roccia. Provai a tirare un po’ di cima verso il basso per allentare la tensione e cercare di smuovere l’ancora. Mentre ero intenta a fare questa operazione mi capitò una cosa che spesso succede a noi subacquei. Forse non a tutti e non sempre, ma abituati a comunicare in un modo alternativo quando siamo immersi in un liquido dove le parole diventano inutili e incomprensibili, è come se fossimo capaci di amplificare le nostre percezioni. È come se avessimo un dono, la capacità di percepire delle cose, delle energie, delle presenze intorno a noi.

Vi giuro che non sto diventando matta. Non vi è mai successo? Avere la sensazione che alle vostre spalle ci sia qualcosa, voltarvi improvvisamente e trovarvi faccia a faccia con una meravigliosa creatura? Ho avuto modo di parlare di questa idea con persone che non mi hanno preso per una squinternata, anzi, si sono trovati d’accordo con me. E mi piace pensare che sia proprio un “potere speciale” che noi subacquei possediamo, una magia tutta nostra.

Tornando al momento dell’ancora, mi capitò esattamente quella sensazione, una presenza dietro di me, così mi fermai un attimo pur essendo parecchio indaffarata e mi girai. E cosa vidi? In quel preciso momento un’aquila di mare si stava dirigendo verso di me, forse incuriosita dalla mia presenza e dai miei movimenti sicuramente ai suoi occhi a dir poco buffi. Mi venne molto vicina, io provai a stare immobile e trattenni il respiro per evitare di spaventarla.

Un’aquila di mare come quella che volò sopra di me. Foto di Santi Cassisi.

Fu come se mi stesse puntando, ma lentamente. “Sorvolò” sopra di me, ad un palmo dalla testa e la seguì con lo sguardo. Fu un momento magico, grazie proprio a quelle sensazioni uniche che riusciamo ad avere noi subacquei – o alla pura e meno magica casualità, lascio a voi la scelta. Ma in quello stesso istante ho pensato a quanto avrei voluto che ci fosse stato qualcuno con me. Vedere la mia gioia rispecchiata negli occhi del mio compagno, in quelle grandi sfere blu spalancate che sorridono dietro la sua frameless, avrebbero reso questo momento ancora più memorabile.

Siamo animali sociali

E insomma, così è la vita: noi esseri umani forse necessitiamo di momenti di solitudine, di introspezione, di riflessione intima con noi stessi, ma siamo in fin dei conti degli “animali sociali” che hanno bisogno di condividere le proprie esperienze con gli altri. E in questo periodo ce ne stiamo rendendo conto più che mai. Ne è prova il fatto che, figli del nostro tempo, costretti in quarantena passiamo molte ore al telefono, chiamando, scrivendo o videochiamando amici cari e quelli che non sentivamo da un po’. Viviamo molto il mondo dei social – parola non a caso – con le continue dirette di qualsiasi genere e tema.

Nel nostro caso, seguiamo apneisti e subacquei che raccontano di record e di scoperte. Usiamo applicazioni per parlare in videoconferenza di immersioni in grotta, di fotografia subacquea, o più in generale del Mare e delle emozioni che ci regala. Anche per chi non era così avvezzo al mondo di internet, ha ceduto, perché questo è il solo modo che abbiamo adesso per condividere. Ora più che mai, abbiamo bisogno degli altri, di incontrarci e non potendolo fare fisicamente, ci accontentiamo di quello che ci regala il farlo virtualmente attraverso uno schermo.

Qualcosa per cui sperare. Foto di Giovanni Cotroneo.

Inevitabilmente ci troviamo a parlare anche del virus e di come siamo arrivati a tutto questo. E riflettiamo anche su come sarà la fase successiva, quando si tenterà di riportare le nostre vite ad una “normalità”, per quanto ancora dovremo vivere con la paura di infettarci e infettare, ma anche speranzosi di qualche cambiamento positivo nelle nostre abitudini. 

Il pensare al dopo però, pur essendo anche questa in qualche modo una grossa preoccupazione, è una cosa positiva e può voler dire che ne stiamo venendo fuori. Viviamo anche dei momenti di solitudine e di introspezione nei quali facciamo un po’ il punto della situazione con noi stessi e ci chiediamo cosa ci manca davvero: i nostri amori, il lavoro e tutte quelle attività che siamo soliti svolgere con gli altri. Ma visto che questa è una rivista subacquea, sono certa che voi lettori capirete benissimo quando menziono quanto mi manca il Mare. 

Che sia voglia di tuffarsi ai tropici, nel mio amato Mediterraneo, negli Oceani o nei laghi. A noi subacquei manca tanto quel mondo sommerso. Ma sappiamo anche che ci sta aspettando e che ritroveremo prima o poi il nostro mare, così blu, bello e forte come sempre. Con una differenze: la piena consapevolezza che adesso dobbiamo proteggerlo con tutte le nostre forze.

A noi subacquei manca tanto quel mondo sommerso. Ma sappiamo anche che ci sta aspettando e che ritroveremo prima o poi il nostro mare, così blu, bello e forte come sempre. Con una differenze: la piena consapevolezza che adesso dobbiamo proteggerlo con tutte le nostre forze.


Cristina Condemi è un’istruttrice subacquea RAID ed un membro dello Scilla Diving Center. È nata a Reggio Calabria e il mare dello Stretto di Messina è sempre stato il suo ambiente naturale. Laureata al DAMS (Discipline dell’Arte, delle Musica e dello Spettacolo) dell’Università di Bologna, ha vissuto in Spagna e in Galles. Guida subacquea nel mare di Scilla dal 2014, accompagna subacquei di ogni livello alla scoperta di questi straordinari fondali e delle creature che li abitano, con un particolare riguardo per il rispetto di questo fragile ecosistema: un’attenzione che cerca di trasmettere anche ai suoi allievi. Ecologista, vegana e animalista, pratica immersioni tecniche dal 2018, scrivendo in rete il racconto delle sue esperienze come subacquea.

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